“太平天国革命是中国历史上规模最大的农民革命,势力扩展到17省,有力地打击了清王朝的封建统治和外国的侵略,促进了封建社会的崩溃,阻止了中国殖民化的进程,在中国历史上留下极其重要的一页。”这是很多人都知晓的历史事件,而发生于同一时代、同一地理位置的1854年天地会大起义却鲜有人知。

  看过《西江英雄传》一书的人知道,天地会起义是南方各省响应太平天囯革命的主要力量。虽然因其组织松散,“随起随灭”,被清军各个击破,但因其波及地域广泛,人多势众,在广大的中国南部星罗棋布,一呼百应,极大地牵制了清朝反动统治力量,有力地配合了太平天囯的反清起义斗争,并与北方捻军反清斗争相呼应,形成以太平天囯为中心,席卷全国的抗清民族起义大风暴。

  众所周知,天地会发源于福建东山,为中国历史最有传奇色彩的秘密会党,影响迄今不衰。天地会成立后的一百多年里,一直处于金庸先生等人驾轻就熟的“传说时代”,秘密传会,直到1786年台湾林爽文起义才为世人所知。

  据《西江英雄传》描述,林爽文起义后,天地会更名三合会转进两广,这才掀起了一浪盖过一浪的起义狂潮。咸丰四年五月十五日,天地会首领率众起义,二十一日攻克东莞县城,起义军增加到2万多人。很快,全省各地天地会纷纷竖旗响应,影响最大的是陈开、李文茂领导的起义。陈开,广东佛山人,驾船为业。李文茂,广东鹤山人,原为粤剧艺人。咸丰四年六月十一日,陈开在佛山起义,建号大宁。广州郊区李文茂、陈显良等率领数万人响应,起义军蓄发易服,头裹红巾,时称“红巾军”。起义声势浩大,“旬日之间,连陷数十州县”,顺德、南海、番禺、东莞等地相继克复,省城广州势孤援绝,陈开、李文茂率起义军乘势围攻广州。

  李文茂、陈开领导的甲寅年大起义是天地会历史上起义的最高峰,全盛时拥众三十万,席卷两广,波及湖南、江西、贵州、云南等省,极大地动摇了满清腐朽王朝的统治。尤其令人称道的是,天地会起义虽然失败,但是它在南中国的土地上播下了正义的种子。伟大革命先驱孙中山就担任过洪棍元帅之职,他后来说,在清末的广东,民众十之八九都加入了洪门。

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